Divulgação/ESO
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Planeta semelhante à Terra pode ter nuvens e água na atmosfera

Descoberta permite descartar hipótese de 'superterra' ser na verdade uma miniatura de Netuno

estadão.com.br, estadão.com.br

01 Dezembro 2010 | 16h00

O planeta GJ 1214b, que tem menos de três vezes o raio da Terra e cerca de sete vezes a massa de nosso planeta, não apresenta sinais de hidrogênio em sua atmosfera, de acordo com análise publicada na edição desta semana da revista Nature. GJ 1214b passa periodicamente pela linha de visão entre sua estrela e nós, e cientistas tentaram determinar a composição de sua atmosfera analisando a forma como a luz estelar é filtrada pelos gases durante esses trânsitos.

 

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A ausência de sinal do gás hidrogênio na luz que chega à Terra sugere, de acordo com pesquisadores, que a atmosfera do planeta ou é excessivamente densa - o que indicaria um forte componente de vapor d'água - ou é dominada por nuvens e neblina.

 

Quando o raio e a massa do planeta, localizado a 40 anos-luz, foram determinados em 2009, cientistas imaginaram três cenários que poderiam descrever as características de GJ 1214b: um planeta envolto num envelope de vapor d´'água; um planeta semelhante a Netuno, com um pequeno núcleo rochoso encoberto por uma imensa atmosfera de hidrogênio; e um planeta rochoso com uma atmosfera contendo hidrogênio e também outras moléculas, que formariam nuvens e neblina.

 

A nova descoberta, dizem seus autores, permite eliminar a hipótese "Netuno". A atmosfera do planeta deve ou ser abundante em vapor, ou dominada por nuvens como Vênus ou Titã, no nosso Sistema Solar.

 

"Embora ainda não possamos dizer exatamente de que a atmosfera é feita, trata-se de um passo adiante poder reduzir as opções a vapor ou neblina", disse um dos autores da descoberta, Jacob Bean, do Instituto de Astrofísica Harvard-Smithsonian.

 

Até agora, já foram descobertos mais de 500 planetas fora do Sistema Solar.

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